死の競歩
『死の競歩』ピーター・ラヴゼイ(ハヤカワ・ミステリ)

1879年11月の肌寒い月曜日の午前1時ロンドン郊外イズリントンの農業ホールで”ウォッブルズ”が開始された。”ウォッブルズ”は”気の向くままに行く”とも呼ばれる19世紀末ヴィクトリア朝に流行した徒歩競技で、その過酷さはやはり当時盛んだったナックルファイティング(素手の拳闘)以上といわれた。競技は昼夜をわかたず6日間にわたって続けられ、その間最長距離を走破したものに賞金の500ポンドが与えられることになっていた。レースの参加者は、プロの選手とは見えない貧弱な体の”謎の男”を含めて16人、興味の焦点は軍人で紳士然とした選手権保持者のチャドウィック大尉とスタイルを無視した力強い走法で数々の競技に勝ち抜いてきた下層庶民のダレルの対決だった。初日月曜日、レースは早くも白熱していた。ダレルが猛然たる勢いでスパートし、はじめて動揺の色を見せたチャドウィックがこれまたすさまじいスピードでライバルに追いすがり、猛烈な競り合いが演じられたのだ。そして2日目、3時間の睡眠後再び二人の対決が開始され、競技はますます興味を増すかに見えたが、そのとき気違いじみたスピードで飛ばしていたダレルが突然死亡するという事故――殺人事件が生じたのだ! ヴィクトリア朝イギリスの驚くべき再現に本格ミステリの醍醐味を甦らせた処女犯罪小説賞受賞作品!(本書あらすじより)

英国現代本格作家のトップ3(とかつては言われていた)のひとり、ピーター・ラヴゼイの処女作です。この本が訳された頃はラヴゼイは当然新人作家だったわけで、解説なんかを見るとスポーツ&歴史ミステリで有名だったようですね。まだこのクリッブ&サッカレイシリーズしか書いていなかったのでしょう。
英国本格の伝統を継いだ謎解きと、19世紀を舞台にし当時行われていた6日間の競歩大会中での殺人事件を扱うという物珍しさ&面白さで、水準は超えているようですが……キャラ・ストーリーがぱっとせずやや退屈、謎解きもかなり微妙。新人作家ですからねー、もったいないです。

時は19世紀。トラックでの6日間競歩大会中、トップを歩いていた選手が毒殺されます。容疑者は大会参加者、および大会関係者。クリッブ部長刑事とサッカレイ巡査は、大会と並行しながら尋問を行い、犯行の動機・機会を探ります。選手と共に歩きながら尋問するシーンとか最高じゃないですか、面白そうでしょ?

ところがあまりに淡々と尋問するだけで盛り上がりません。物珍しさで読んでいましたが、それも最後までは持続しないし。クリッブとサッカレイのキャラクターもありますが、それで読ませるほど掛け合いが楽しいわけでもなく。事件も終盤に畳みかけるだけです。もうちょっと長編としての緩急というか、波が欲しいところ。
また謎解きも、読者が推理するほど手がかりが与えられるわけではないですし、犯行の方法・動機・犯人像ともに読者の期待を上回るほどではありません。ラヴゼイさんはもっと出来る人だと思うんだよなぁ。

というわけで、期待していただけにちょっとがっかりでした。以前読んだ『マダム・タッソーがお待ちかね』もそれほど合わなかったし、このシリーズよりはダイヤモンド警視シリーズを読み進めた方がいいのかも。『バースへの帰還』が超面白かったですしねー。

原 題:Wobble to Death(1970)
書 名:死の競歩
著 者:ピーター・ラヴゼイ Peter Lovesey
訳 者:村社伸
出版社:早川書房
     ハヤカワ・ミステリ 1201
出版年:1973.05.31 1刷

評価★★★☆☆
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